¿Qué diferencia a un ser humano de una mosca?

Viernes, abril 19th, 2013

Es la pregunta que se han hecho genetistas del Centro Nacional de Investigaciones Cardiovasculares (CNIC). Y han llegado a la conclusión de que, a pesar de que los mamíferos poseen una dotación genética muy similar a la de los insectos, muestran una mayor complejidad en cómo regulan su función, según explican en la revista Cell Reports.

Durante el desarrollo embrionario, las células se organizan espacialmente y, dependiendo de su posición en el embrión, deciden qué grupos de genes activar para especializarse hacia la formación de tejidos en la diversidad y disposición característica de cada especie. Uno de los sistemas genéticos más importantes en la codificación de la información posicional está constituido por las proteínas Hox y sus cofactores. El sistema Hox permite establecer la orientación cabeza-cola, decidiendo a qué altura se forman los distintos órganos, huesos, etc. También establece los ejes principal y secundario de las extremidades, marcando dónde se tienen que formar las partes del brazo y diferenciando los dedos de la mano (por ejemplo, pulgar de meñique), así como distintas regiones del corazón y el sistema circulatorio.

En esta investigación, los expertos han catalogado y analizado exhaustivamente miles de regiones del genoma donde se unen los cofactores de las proteínas Hox. La función de estos cofactores consiste en dirigir la unión de las proteínas Hox a puntos concretos del ADN y de este modo traducir la posición de cada célula en la expresión del conjunto de genes adecuado al tipo celular y estructura que se debe formar en esa posición.

“Este trabajo proporciona por primera vez un completo catálogo de las regiones del genoma reguladas por las proteínas Hox –que muestran un sorprendente parecido en cuanto a su organización y activación en todos los animales, desde artrópodos al ser humano– y permitirá entender cómo se genera la diversidad celular y su organización en tejidos y órganos de forma correcta”, explica Daniel Mateos, uno de los autores del estudio e investigador en el CNIC.

La principal sorpresa ha resultado de comparar entre sí los distintos cofactores Hox, las homeoproteínas del tipo TALE Meis1, Meis2, Prep1, Prep2 y Pbx1. Mientras que hasta el momento se pensaba que su funcionamiento era similar al de los cofactores Hox en insectos, el estudio ha desvelado una mayor complejidad tanto en los tipos de cofactores presentes, como en la forma en que estos se reparten distintas tareas. El nuevo estudio podría ayudar a identificar los mecanismos moleculares responsables de la formación de tumores, según auguran los científicos.

Cerebros similares

Por otro lado, la pasada semana un estudio británico publicado en Science revelaba que existen profundos parecidos en cómo el cerebro regula el comportamiento en artrópodos como las moscas y en vertebrados, incluyendo ratones y humanos. Esto podría arrojar luz sobre la evolución del cerebro y del comportamiento y ayudar a entender los mecanismos que hay detrás de muchas enfermedades mentales.

Los mejores descubrimientos biológicos del año

Jueves, diciembre 13th, 2012

A punto de concluir 2012, la revista National Geographic ha dado a conocer la lista de los que considera “los 10 mejores descubrimientos del año”. Y hay varios que atañen a la biología. Concretamente estos cuatro:

  • El hallazgo de un nuevo grupo de cecílidos (anfibios cilíndricos, alargados y sin extremidades) en el noreste de la India del que se hacía eco la revista Proceedings B de la Royal Society de Londres.
  • Un nuevo paraíso de la biodiversidad en Perú, concretamente en el Santuario Tabaconas – Namballe. Entre las nuevas especies que se descubrieron hay ocho nuevas especies de mamíferos y tres de anfibios: una musaraña (Cryptotis sp), un mono nocturno (Aotus sp.), un enigmático puerco espín (Coendu sp.), un marsupial (Caenolestes sp), varios roedores (Oecomys sp.,Oligoryzomys sp., Chilomys sp., Thomasomys sp.) y posiblemente una de zorra gris (Urocyon). Cabe mencionar que hace unos años también se halló una nueva especie de olingo (Bassaricyon sp).
  • El descubrimiento, realizado por investigadores británicos, de comunidades de especies hasta hace poco desconocidas para la ciencia en el fondo marino de la Antártida. Entre ellas destacan un cangrejo yeti, estrellas de mar, percebes, anémonas y, posiblemente, un nuevo pulpo albino. Estas criaturas, descritas en PLoS Biology, viven agrupadas en el ambiente oscuro y caluroso que rodea las chimeneas hidrotermales.
  • La detección, por primera vez en la historia, de moléculas de azúcar en el espacio, específicamente alrededor de una estrella joven.

Cajal: “La emoción enciende la máquina cerebral” y otras frases para biólogos

Miércoles, octubre 24th, 2012

Un 24 de octubre, concretamente de 1906, a Santiago Ramón y Cajal le concedieron el Nobel de Fisiología y Medicina. El científico español, además de desarrollar la teoría de la neurona e investigar intensamente toda su vida, fue un prolífico autor de libros, cartas y ensayos, entre ellos “Reglas y consejos sobre investigación científica”. En él dedica un capitulo a “Lo que debe saber el aficionado a la investigación biológica” que incluye frases geniales como estas:

“Cuando la ciencia llegue a la suma perfección, cada fenómeno recibirá el nombre que le corresponda, establecidas al fin sus profundas relaciones con las verdades generales. Bajo este aspecto resulta muy expresiva la conocida frase de Mach: ‘Una palabra bien elegida puede economizar cantidad enorme de pensamiento’. Porque nombrar es clasificar, es establecer filiaciones ideales, relaciones de analogía entre fenómenos poco conocidos y una noción o principio general, donde se hallan latentes, como el árbol en su germen.”

“Si la vida de un hombre basta para saber algo de todas las disciplinas humanas, apenas es suficiente para dominar hasta el detalle una o dos de ellas.”

“Mucho aprendemos en los libros, pero más aprenderemos en la contemplación de la naturaleza, causa y ocasión de todos los libros. Tiene el examen directo de los fenómenos no sé qué fermento perturbador de nuestra inercia mental, cierta virtud excitadora y vivificante, del todo ausente o apenas actuante aun en las copias y descripciones más fieles de la realidad.”

“La emoción enciende la máquina cerebral, que adquiere por ella el calor necesario para la forja de intuiciones afortunadas y de hipótesis plausibles.”

“En la Ciencia, como en la lotería, la suerte favorece comúnmente al que juega más, es decir, al que, a la manera de protagonista del cuento, remueve continuamente la tierra del jardín. Si Pasteur descubrió por azar las vacunas bacterianas, también colaboró su genio, que vislumbró todo el partido que podía sacarse de un hecho casual, a saber: el rebajamiento de la virulencia de un cultivo bacteriano abandonado al aire y verosímilmente atenuado por la acción del oxígeno.”

“Por lo que toca a la Biología, es forzoso reconocer que Alemania sola produce más hechos nuevos que todas las naciones juntas.”

Libro: El árbol de la vida

Martes, septiembre 11th, 2012

El próximo 18 de septiembre, a las 18:30 horas, el salón de actos del Museo Nacional de Ciencias Naturales acogerá la presentación del libro “El árbol de la vida”. El actualizado árbol de la vida que se ofrece en esta obra repleta de figuras, tablas y recuadros sirve para entender la evolución de los seres vivos. La reconstrucción basada en secuencias de ADN nos da a conocer las verdaderas relaciones de parentesco desde el origen de la vida: se han confirmado clasificaciones propuestas en el siglo XX, pero también han aparecido interesantes resultados como consecuencia de un árbol imbricado, y no bifurcado. Algunos de los descubrimientos más notables son que las setas son más próximas a los humanos que a las plantas, que los insectos son un linaje de los antiguos crustáceos, que los peces no son un grupo evolutivo, que las aves son en realidad un linaje de los antiguos reptiles…

Nota: Se ruega confirmación de asistencia a julia.coloma@mncn.csic.

#Biolecturas de verano

Viernes, agosto 31st, 2012

Coincidiendo con el fin del verano, en COBCM hemos pedido a los usuarios que siguen nuestra cuenta en Twitter (@cobcm) que nos recomienden libros de divulgación de biología que les hayan resultado especialmente interesantes entre sus lecturas veraniegas. El resultado es esta nutrida lista de #biolecturas:

“La sonrisa del flamenco”, de Stephen J. Gould.
“Justicia Salvaje: la vida moral de los animales”, de Marc Bekoff.
“Los genes que comemos”, de Daniel Ramón Vidal.
“Genoma: la autobiografía de una especie en 23 capítulos”, de Matt Ridley.
“La edad de la empatía”, de Frans de Waal.
“Una breve historia de casi todo”, de Bill Bryson.
“The optimism bias” (El sesgo del optimismo) de Tali Sharot.
“Genes, pueblos y lenguas”, de L.L. Cavalli-Sforza.
“El Relojero Ciego”, de Richard Dawkins.
“¿Que es la vida?”, de E. Schroedinger.
“Mala ciencia”, de Ben Goldacre.
“Los productos naturales, ¡vaya timo!”, de José Miguel Mulet.
“Evolución”, de Richard Dawkins.
“La vida maravillosa”, de Stephen J. Gould.
“El Error de Descartes”, de Antonio Damasio.
“El primate que quería volar”, de Ignacio Martínez.
“Adaptación del comportamiento: comprendiendo al animal humano”, de Manuel Soler.
“El emperador de todos los males: una biografía del cáncer” de Siddhartha Mukherjee.

La revista “Biólogos” del COBCM ya está en la Red

Miércoles, agosto 1st, 2012

El Colegio Oficial de Biólogos de la Comunidad de Madrid ha comenzado la distribución on-line de la revista “Biólogos” a partir del número 29, que se acaba de publicar.

En este número se habla, entre otras cosas, de la convocatoria al Premio COBCM al Mejor Proyecto Fin de Carrera, de las Olimpiadas de Biología y del II Congreso de Docentes de Ciencia. La revista incluye también un Dossier especial sobre las herramientas de las TIC y las Redes profesionales, así como reportajes sobre los antioxidantes y las levaduras, sobre el Conama XI o un interesante artículo centrado en el debate sobre la certificación y el registro de profesionales.

Los interesados pueden acceder desde ahora vía electrónica a la publicación aquí.

El sonido que hacen las moscas al copular atrae a los murciélagos

Martes, julio 31st, 2012


Un grupo de biólogos del Instituto de Ornitología Max-Planck (Alemania) ha llegado a la conclusión de que, a la hora de buscar comida, los murciélagos se guían por el zumbido procedente de los aleteos que las moscas domésticas emitenmientras copulan. Los detalles se han dado a conocer en el último número de la prestigiosa revista Current Biology.

Aunque estos insectos no gritan durante el acto sexual, sí emiten un ruidoso zumbido que los delata. De hecho, durante los experimentos los biólogos comprobaron el 26 por ciento de las parejas de moscas fueron atacadas durante el acto sexual, y la mitad de estas acabó en las fauces de su depredador. Para demostrar que es el sonido de sus alas el que llama la atención de los murciélagos, los investigadores colocaron en el techo de un establo parejas de moscas muertas en la postura que estos insectos acostumbran a adoptar mientras copulan. Los biólogos descubrieron con asombro que las moscas no fueron atacadas por los murciélagos hasta que los científicos reprodujeron el zumbido de sus alas. Se trata de uno de los primeros estudios que demuestra que, durante el acto sexual, los insectos son más vulnerables.

Las abejas, a la UNESCO

Lunes, mayo 7th, 2012

Diversas asociaciones y agrupaciones han decidido solicitar a la UNESCO que declare a la apicultura y las abejas Patrimonio de la Humanidad. Argumentos no les faltan: el despoblamiento de las colmenas y la desaparición de las abejas melíferas (Apis mellifera) es un fenómeno preocupante que ha ido en aumento en la última década y cuyas causas investigan biólogos y entomólogos de todo el mundo.

Uno de los responsables de esta situación es el insecticida thiamethoxam, utilizado habitualmente para proteger los cultivos, que si bien no mata a las abejas tiene un efecto desorientador que les impide volver a la colmena, tal y como revelaba un estudio publicado hace poco en la revista Science. Otra artículo dado a conocer en la misma publicación mostraba cómo una pequeña dosis del insecticida imidacloprid afecta a las colonias de abejorros (Bombus terrestris), reduciendo hasta un 85% el nacimiento de abejas reina. Y a esto se añade que una investigación realizada en Francia ha revelado que un parásito llamado Nosema ceranae se está cebando con las abejas productoras de miel.

Por otra parte, en la Universidad de Southampton (Reino Unido) están estudiando la relación entre las nanopartículas que emiten los motores diesel y el colapso de la población de abejas. Según los investigadores, estas diminutas partículas podrían estar afectando al cerebro de los insectos y dañando sus “satélites internos”.

Viaje al interior de un escarabajo

Miércoles, abril 18th, 2012

Esta película, realizada con microtomografía computerizada para mostrar la anatomía de un pequeño insecto acuático del género Dryops (del orden de los coleópteros), filmada en la Universidad de Granada, ha sido premiada en el SkyScan Micro CT Meeting, un congreso internacional de microtomografía computerizada celebrado recientemente en Bruselas (Bélgica). Su autor es Javier Alba Tercedor, del Departamento de Zoología. En la actualidad, este profesor se define como un “verdadero entusiasta” de las posibilidades que ofrece la microtomografía para conocer aspectos que hasta ahora eran simplemente impensables. Las investigaciones que ha realizado, publicadas en revistas de reconocido prestigio, han permitido no solo conocer aspectos anatómicos nunca observados, sino explicar cuestiones controvertidas hasta ahora, como por ejemplo porqué algunas especies de escarabajos puedan volar durante el día y otras por el contrario lo hacen únicamente de noche o en horas de temperaturas más bajas.

20 biólogas

Jueves, marzo 8th, 2012

Para celebrar el Día Internacional de la Mujer (8 de marzo) hemos optado por confeccionar una lista de biólogas del pasado y del presente. Para ello hemos contado con la valiosa colaboración de @genoma_es, @anais_ig, @EstabloPegaso, @museoelder, @lolabarri, @Patrisign y otros tuiteros que se han unido a la iniciativa con el hashtag #biólogas a través de Twitter. El resultado es esta lista:

  • Mary Treat, entomóloga y botánica, defendió la teoría de la evolución de Darwin, con quien trabajó en ciertas investigaciones sobre plantas carnívoras.
  • Jeanne Baret, botánica del siglo XVIII que se disfrazó de hombre para formar parte de la expedición de Bougainville, que dio la vuelta al mundo.
  • Birute Galdika, primatóloga canadiense dedicada al estudio de los orangutanes.
  • Rosalind Franklin, biofísica, obtuvo los datos que permitieron definir que el ADN tiene estructura de doble hélice, aunque no fue premiada con el Nobel como sus colegas Watson y Crick.
  • Dian Fossey, primatóloga estadounidense que vivió entre gorillas de montaña en el Congo y se convirtió en la mayor experta en la fisiología y la conducta de estos simios.
  • Charlotte Auerbach, bióloga alemana, descubrió que el gas mostaza y el formaldehído son capaces de inducir mutaciones en el ADN de Drosophila melanogaster, abriendo camino al estudio de todo tipo de agentes mutagénicos.
  • Nettie M. Stevens, que descubrió que los cromosomas conocidos como X y Y eran responsables de la determinación del sexo del individuo.
  • Barbara McClintock, genetista norteamericana que obtuvo el premio Nobel en Medicina y Fisiología en 1983 por su descubrimiento de los “transposomas” o “genes saltadores”, que pueden cambiar de lugar dentro de los cromosomas.
  • Lynn Margulis, bióloga estadounidense que creó la teoría de la endosimbiosis.
  • Jane Goodall, primatóloga y conservacionista, ha descubierto que los chimpancés utilizan herramientas o que también son omnívoros.
  • Rachel Carson, oceanógrafa y bióloga marina, divulgó el impacto del hombre en el mar. También estudió los efectos perjudiciales de los pesticidas, publicando sus hallazgos en el conocido libro Primavera silenciosa.
  • Winifred Goldring, paleobotánica estadounidense, estudió (y dibujó) la flora fósil del conocido como bosque de Gilboa, que date de hace 385 millones de años.
  • Rita Levi-Montalcini, neuróloga de origen italiano que descubrió el factor de crecimiento neuronal (NGF) y obtuvo por ello el premio Nobel en Medicina y Fisiología.

También han surgido los nombres de algunas biólogas contemporáneas como Edith Widder, bióloga marina del Instituto Oceanográfico de Harbor Branch de Florida y una de las pioneras en filmar organismos bioluminiscentes. O el de Linda B. Buck, la bióloga que obtuvo hace unos años el premio Nobel de Química por sus estudios sobre los procesos moleculares relativos al sentido del olfato. Además de la científica israelí Ada Yonath, investigadora líder en el área de la Biología Estructural y pionera en el estudio de la estructura de los ribosomas de las células.

Y, cómo no, también hemos hablado de científicas españolas como la bióloga molecular Margarita Salas, que descubrió la proteína que inicia la replicación del ADN y un tipo ADN polimerasa en el virus bacteriófago phi29. O María Blasco, que descubrió la proteína TPP1, esencial para la función de la telomerasa, la enzima que permite la inmortalidad de los tumores. Sin olvidar a Ethel Queralt y Margarita Comas, entre otras.

Y suman veinte, pero la lista sigue abierta… ¿Se os ocurre alguna bióloga imprescindible que hayamos omitido? Cuéntanoslo aquí o en Twitter (@cobcm).