Descubiertas dos nuevas especies de peces prehistóricos

Miércoles, abril 1st, 2015

Un grupo de científicos ha descubierto dos especies nuevas de peces prehistóricos extintos (Saurichthys), que vivieron hace 250-200 millones de años (en el periodo Triásico). El hallazgo se ha producido en el yacimiento del Monte San Giorgio en Suiza.

Descubiertas dos nuevas especies de peces prehistóricos

Lago Lugano y Monte San Giorgio (en Suiza). Fotografía de Roland Zumbühl.

Un grupo de paleontólogos de la Universidad de Zurich ha encontrado los restos de nuevas especies de peces prehistóricos, según confirmaron varios expertos en fauna primitiva de diversas instituciones europeas y chinas. Los resultados del hallazgo se han publicado en el Zoological Journey of the Linnean Society.

Los peces Saurichthys eran depredadores que vivían en diversas corrientes de agua dulce y en mares de todo el mundo, y su principal peculiaridad era la longitud de la mandíbula: esta suponía aproximadamente la tercera parte del tamaño total.

Sin embargo, Saurichthys breviabdominalis y Saurichthys rieppeli –las nuevas especies encontradas– presentan importantes diferencias, tanto en la estructura y la forma del cráneo como en la longitud total: hasta ahora se conocían especies de aproximadamente 1 metro, mientras que las recién descubiertas miden 40 cm y 60 cm respectivamente.

Estas dos nuevas especies de Saurichthys se unen a las cuatro que ya se conocían, lo que convierte a este grupo de peces en el más abundante y variado de los descubiertos en la zona de San Giorgio. Dicho yacimiento es muy conocido por la gran cantidad de fósiles del Triásico que alberga: de hecho, las investigaciones impulsadas por la Universidad de Zurich entre 1924 y 2004 condujeron al descubrimiento de numerosos restos de peces y reptiles.

Según Heinz Furrer, el paleontólogo que ha impulsado esta nueva investigación, las diferencias entre las nuevas especies de Saurichthys y las que ya se conocían apuntan a la existencia de distintos hábitats en los mares poco profundos. Asimismo, todo apunta a un desarrollo de técnicas de caza muy variadas que permitían la coexistencia de muchas especies.

(Fuente: Universidad de Zurich).

Hallan en China el fósil de esponja más antiguo conocido

Miércoles, marzo 18th, 2015

El descubrimiento de un nuevo fósil de esponja en el sur de China puede contribuir a realizar progresos en los conocimientos que se tienen sobre la historia de la evolución. Se trata de un ejemplar que mide aproximadamente 1 mm de ancho y de largo, pero su importancia es crucial porque se considera el fósil de esponja más antiguo encontrado hasta ahora.

Hallan en China el fósil de esponja más antiguo conocido

Al grupo de científicos que investigan en esa zona de China les ha sorprendido el buen estado en que se encuentra el fósil de esponja, que contiene cientos de miles de células. El descubrimiento se ha realizado en un área geológica caracterizada por gran abundancia de fósforo. Según explican en el estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Science, el ejemplar tiene unos 600 millones de años, por lo que se considera el fósil de esponja más antiguo encontrado hasta el momento. Ahora el trabajo continúa con la esperanza de hallar más fósiles.

Este descubrimiento podría ayudar a arrojar luz sobre los procesos de evolución de las esponjas, de los que aún se conoce muy poco. Hasta ahora se creía que estos animales no habían aparecido hasta el Cámbrico (hace unos 541 millones de años). Este fósil situaría el origen de las esponjas en un periodo anterior.

Según las declaraciones de Michael Balter en Science, una datación correcta de la aparición de las esponjas ayudaría a comprender mejor la evolución animal, ya que el momento de separación de las esponjas y los Eumetazoos fue clave en la fase inicial de la historia de la vida en la Tierra.

Descubren una especie de rana que da a luz renacuajos en vez de poner huevos

Jueves, enero 8th, 2015

Un equipo científico describe por primeva vez el singular ciclo reproductivo de la Limnonectes larvaepartus, una especie que vive en la isla Célebes, Indonesia.

Jim Mcguire, profesor asociado de Biología Integrativa y conservador de Herpetología en el Museo de Zoología de Vertebradosde la Universidad de California Berkeley, ha observado la primera prueba directa de una rana que da a luz a renacuajos en lugar de poner huevos.

Sobre esta nueva especie, que ya fue descubierta hace unas décadas en la Isla de Sulawesi (Indonesia), se había especulado que daba a luz directa a los renacuajos. Sin embargo, nunca se había observado ni el apareamiento de la rana ni el parto en sí.

Casi todas las ranas en el mundo (más de 6.000 especies) tienen fecundación externa, donde el macho expulsa los espermatozoides a medida que los óvulos son liberados por la hembra“, dijo McGuire. “Pero hay un montón de modificaciones extrañas a este modo estándar de apareamiento. Esta nueva rana es sólo una de 10 a 12 especies en las que ha evolucionado la fecundación interna y, de ellas, es la única que da a luz a renacuajos en lugar de ranitas o pone huevos fertilizados.

Esta nueva especia ha sido nombrada por McGuire y Ben Evans, de la Universidad McMaster en Ontario, Canadá, como Limnonectes larvaepartus. Se la describe en la revista PLoS ONE. En el caso de la Limnonectes larvaepartus, los investigadores destacan que se trata del primer y de momento único caso conocido de rana que da a luz renacuajos (sin pasar por el proceso de puesta de huevos y fecundación externa).

Aunque la mayoría de las ranas macho fertiliza los huevos después de que la hembra los ponga, en algunas ocasiones se han desarrollado una sorprendente variedad de métodos reproductivos. Alrededor de una docena de especies, incluyendo a las ranas con cola de California, han desarrollado formas para fertilizar los huevos dentro del cuerpo de la hembra. Los mecanismos de la fertilización interna son poco conocidos menos en dos especies de ranas con cola de California, en las que una de estas especies ha desarrollado una especie de pene en forma de cola que facilita la transferencia de esperma. Las ranas con cola depositan sus huevos fertilizados debajo de las piedras en los arroyos, pero otras ranas con fertilización interna dan a luz a ranitas, siendo réplicas en miniatura de los adultos, por lo que no habría renacuajos.

Y es que aunque la fecundación interna es extremadamente rara entre ranas, existen otras muchas variaciones reproductivas extrañas. Por ejemplo, algunas ranas llevan huevos en bolsas en la espalda, renacuajos en bolsas o renacuajos transportados en agujeros en la espalda. Las dos especies conocidas de ranas de incubación gástrica, que desgraciadamente se han extinguido, se tragaban sus huevos fertilizados, y éstos se desarrollaban en su estómago “dando a luz” ranitas por la boca. Dos géneros en África participan en la fertilización interna y dan a luz a ranitas sin pasar por una etapa de renacuajo de vida libre.

El profesor Djoko Iskandar, del Instituto Teconológico de Bandung, en Indonesia y colaborador de McGuire, fue el primer científico en avistar este tipo de rana en 1990, pero ha sido ahora cuando se ha descrito como una especie distinta. Las ranas con colmillos (reciben este nombre por dos apéndices similares a colmillos en la mandíbula inferior que utilizan cuando luchan) pueden haber evolucionado en un máximo de 25 especies en Sulawesi, aunque L. larvaepartus es sólo la cuarta en ser descrita formalmente. Esta especie parece que prefiere dar a luz a los renacuajos en pequeños charcos o lejos de las corrientes, posiblemente para evitar a las ranas con colmillos más pesadas. Existe alguna evidencia de que los machos también pueden proteger a los renacuajos.

En 1998 McGuire encontró por primera vez la rana recién descrita, cuando comenzó a estudiar la increíble diversidad de reptiles y anfibios en Sulawesi, una isla al este de Borneo y el sur de las Filipinas. La isla es una mezcolanza geográfica, habiéndose formado a partir de la fusión de varias islas hace unos 8-10 millones de años. “Sulawesi es un lugar increíble desde el punto de vista de la diversidad de especies endémicas” dijo al indicar que la mayoría de los lugares de la isla son el hogar de al menos cinco especies de ranas con colmillos que viven unas al lado de otras.

Las ranas con colmillos son especiales, según McGuire, porque parecen representar una ramificación adaptativa virtualmente inexplorada con muchas especies que se encuentran en los mismos sitios, pero adaptadas a ocupar nichos ecológicos distintos.

Descubrir una nueva especie de rana no es raro, pero hallar una nueva forma de reproducción sí lo es“, ha explicado a la BBC el profesor Tapley Ben Tapley, el líder del equipo de herpetología de la Sociedad Zoológica de Londres. “Este tipo de descubrimientos son realmente valiosos, especialmente en Sulawesi, donde la mayor parte de la selva ha desaparecido”, ha destacado el profesor Tapely. “Es muy bueno que estemos aprendiendo sobre estas especies antes de que sea demasiado tarde.